A herpesz vírus okozta fertőzés. Kiváltója a herpesz szimplex vírus (HSV). A herpesz vírussal való fertőződés az esetek többségében már gyermekkorban megtörténik, de a tünetek sokszor csak évek múlva jelentkeznek. Bár Magyarországon a népesség kb. 80%-a hordozza a vírust, nem mindenkin jelentkeznek herpeszes tünetek.

Ha a fertőződés megtörtént, a vírus az idegdúcokban nyugvó állapotban tárolódik mindaddig, míg valamely külső inger vagy rizikófaktor (trigger) hatására nem aktiválódik. Ekkor a vírus az idegrostok mentén „visszavándorol” a fertőzés helyére és ott apró, fájdalmas hólyagok formájában megnyilvánuló elváltozást okoz. A hólyagok rövid idő elteltével nedvezni kezdenek, kifakadnak, helyükön var, majd pörk alakul ki.

A herpesz fertőzések két nagy csoportját különböztetjük meg, a kiváltó vírus típusa (HSV I vagy HSV II) alapján. Főleg a HSV I az okozója a száj és orr környékén megjelenő herpesznek.